Una escritora del mundo

8 mayo, 2017

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Lady Maria Callcott, anteriormente conocida Maria Graham, fue una escritora, ilustradora y naturalista inglesa, autora de libros de viajes y de literatura infantil de finales del siglo XVIII, primer tercio del siglo XIX.

En su infancia vivió en Liverpool e Isla de Man y, tras morir su madre, se trasladó para estudiar en el colegio Drayton. Durante su niñez no vio mucho a su padre, George Dundas, un capitán de la Royal Navy. Pero en 1808, el capitán Dundas abandonó las armas y fue comisionado para supervisar la construcción de los astilleros de la Compañía Británica de las Indias Orientales en Bombay. Entonces llevó consigo a su hija. Durante la travesía en el HMS Cornelia, Maria se enamoró de Thomas Graham, un oficial del buque. Tras llegar a su destino, se produjo una breve separación entre los enamorados. En ese momento, Maria enfermó de tuberculosis y aprovechó para estudiar persa y la religión local. Además, inició la traducción de la obra del poeta Firdauei.

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De Sir Thomas Lawrence (died 1830)

Un año y medio más tarde, el 9 de diciembre de 1809, se casó con Thomas Graham en la India y en 1811 volvieron a Inglaterra. Mientras su marido estaba embarcado, Maria permaneció largas temporadas en tierra y aprovechó para escribir, estudiar y traducir. Al año siguiente, publicó en Edimburgo su opera prima, un diario de su viaje a la India, ‘Journal of a Residence in India’, al que siguió ‘Letters on India’.

Su marido tuvo una carrera naval algo desafortunada. El segundo buque que comandó naufragó en 1813 durante una tormenta en el Mar Caribe, y tras ser absuelto de responsabilidades por el incidente, fue cesado durante mucho tiempo. En 1818, los esposos viajaron a Italia. Maria quedó prendada de la naturaleza y los parajes del país y escribió ‘Three Months Passed in the Mountains East of Rome’.

Más adelante, en 1821, Maria acompañó a su esposo en un viaje a bordo del HMS Doris con destino a Río de Janeiro, donde estaba afincada la corte real portuguesa. Su esposo falleció y María zarpó a Chile para enterrar a su esposo en Valparaíso. Permaneció en Chile un tiempo y se convirtió en testigo del último año de gobierno de Bernardo O’Higgins, con quien se entrevistó en varias ocasiones. Reseñó la disputa entre el vicealmirante lord Thomas Cochrane y el general argentino José de San Martín y describió las costumbres, la flora y la geografía chilenas, además los terremotos de noviembre de 1822.

Maria abandonó dicho país poco antes de la abdicación de O’Higgins a principios de 1823 y escribió el volumen ‘Journal of a Residence in Chile’, considerado una de las fuentes más importantes del periodo por los historiadores chilenos. Sus dibujos también han cobrado preponderancia dentro de la escasa iconografía chilena de inicios del siglo XIX.

Abandonó Chile y una vez de vuelta en Río de Janeiro, se ofreció como institutriz a la emperatriz María Leopoldina de Austria, quien le confió la educación de la princesa Maria da Glória, después María II de Portugal, a quien intentó inculcar su pasión por las ciencias naturales. El resto de su tiempo lo ocupaba escribiendo, dibujando y recolectando plantas. Esta etapa la plasmó en su libro ‘Journal of a Voyage to Brazil, and Residence There’. María abandonó Río de Janeiro en septiembre de 1825.

En Londres, Maria Graham se estableció en Kensington Gravel Pits, justo al sur de la puerta de Notting Hill. Inmediatamente después de su vuelta de Brasil, en 1826, su editor, John Murray, le pidió que escribiera un libro sobre el viaje recientemente completado por el HMS Blonde a las Islas de Hawái. Maria lo escribió con la ayuda de papeles oficiales y diarios realizados por el naturalista Andrew Bloxam.

En estas fechas, los viajes de Maria y su interés práctico y conocimiento teórico acerca de la pintura captaron rápidamente la atención entre los intelectuales de Londres. Entonces se casó con el pintor August Callcott. La pareja realizó un viaje de luna de miel recorriendo durante un año Italia, Francia, Países Bajos, Alemania, Austria y Checoslovaquia.

Y en 1831, durante un viaje por Italia, Maria sufrió la rotura de un vaso sanguíneo y quedó relativamente inmovilizada, por lo que debió volver a Kensigton. Hasta su muerte permaneció en cama o sentada. No podría viajar pero continuó con su escritura y cultivando sus relaciones con los intelectuales que la rodeaban. Terminó un libro sobre los frescos del Giotto de Padua. Se concentró en su obra más famosa, un libro de historia de Inglaterra para niños, el ‘Little Arthur’s History of England’, que se reeditó un total de 16 veces hasta 1975.

A mediados de los años 1830, su descripción de los terremotos en Chile inició un debate en la Sociedad Geológica de Londres, donde fue involucrada en la disputa entre dos corrientes de pensamiento acerca de los terremotos y su papel en la conformación de las montañas.

Y es que, Maria era también una naturalista aficionada. De hecho, dedicó su último libro al mundo vegetal, ‘A Scripture Herbal’, un catálogo ilustrado de las plantas y árboles nombrados en la Biblia.

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